Histoires de voyage

Comment jouer, nourrir, se baigner et protéger les éléphants en Thaïlande

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Mise à jour: 08/01/2018 | 1er août 2018

Les éléphants ont longtemps été importants en Thaïlande, où ils sont un symbole de religion, d'histoire, de royauté et de pouvoir. Selon la légende bouddhiste, la reine Maya de Sakya, mère du seigneur Bouddha, rêvait qu'un Bodhisattva divin sur un éléphant blanc lui touchait le côté. Elle est ensuite tombée enceinte et depuis lors, les éléphants ont eu un lien étroit avec la divinité et la royauté dans le bouddhisme. La Thaïlande étant une société bouddhiste, les éléphants jouissent d'une grande estime (les anciens rois de Thaïlande se promenaient sur des éléphants blancs). De plus, les éléphants étaient utilisés dans l'industrie forestière pour aider à nettoyer les arbres, leur importance était donc d'ordre pratique.

Alors que l'industrie forestière se réduisait en Thaïlande, tous ces éléphants n'avaient aucune "utilité" et les propriétaires avaient maintenant besoin d'un moyen de gagner de l'argent pour leurs familles et la protection de leurs éléphants. Comme la plupart des touristes sont venus en Thaïlande en pensant «je suis impatient de monter sur un éléphant», c'était une transition lucrative.

Les éléphants ont été emmenés dans les villes et nourris par des touristes qui voulaient une photo. Dans les jungles, des camps d'équitation ont été installés pour permettre aux visiteurs de chevaucher un éléphant dans la jungle, de prendre leurs photos et de rentrer chez eux avec des récits racontant leur expérience fascinante.

Quand j'habitais en Thaïlande, j'ai finalement découvert la véritable nature du tourisme d'éléphants. J'ai appris comment ces éléphants errant dans les rues étaient drogués et souvent affamés. C'était illégal - les éléphants dans les villes étaient interdits depuis des années, mais, comme il est courant en Thaïlande, les responsables ont fermé les yeux ou ont été payés. J'étais toujours déchiré: est-ce que je les ignore, en espérant que cela mettra fin à la pratique, ou est-ce que je nourris l'éléphant par bonté, mais que je perpétue cette cruauté? Ce n’est que quelques années plus tard, après un accident qui a causé la mort d’un enfant, d’un conducteur et d’un éléphant, les responsables de Bangkok ont ​​finalement pris des mesures pour que l’éléphant soit libéré.

J'ai chevauché des éléphants dans le passé. Lorsque vous montez un éléphant, vous avez un aperçu de son mauvais traitement. Je me rappelle une fois crier au cornac (entraîneur) pour avoir balancé son crochet un peu trop fort contre l'éléphant. Cela m'a laissé très perturbé. Il n'y a pas de bons parcs d'équitation pour éléphants dans toute la Thaïlande. Tous abusent et maltraitent leurs éléphants en dépit de ce qu'ils disent. Je regrette mes expériences mais je ne connaissais pas mieux. Il n'y avait pas beaucoup de bonnes informations sur la façon de voir les éléphants en Thaïlande d'une manière socialement responsable.

Heureusement, il y a un mouvement croissant de protection des éléphants, dirigé par Lek Chailert, fondateur du parc naturel des éléphants. Le parc naturel des éléphants (ENP) existe depuis 1996 et est la plus grande organisation de conservation et de sauvetage des éléphants en Thaïlande. Situé à l'extérieur de Chiang Mai, il abrite actuellement 75 éléphants (plus une ménagerie d'autres animaux).

La demande est tellement forte, non seulement pour les visiteurs, mais également pour les bénévoles, qu'il est nécessaire de réserver à l'avance (pour les volontaires, cela peut signifier jusqu'à un an d'avance). Quand j'ai essayé de visiter il y a deux ans, ils étaient déjà réservés pour le mois prochain.

Cette fois-ci, j'ai réservé à l'avance et j'ai pu visiter et voir tout le bien qu'ils font:

Plus vous en apprendrez sur les éléphants en Thaïlande, plus vous vous rendrez compte du besoin de changement. C'était déchirant d'écouter les histoires de chaque éléphant et d'en voir tant avec le dos, les jambes et les pieds manquants. Heureusement, à cause d'organisations comme ENP et de touristes plus socialement responsables, les choses changent. ENP a commencé à travailler avec les camps d'équitation pour renoncer à l'équitation et adopter des pratiques plus respectueuses des animaux. Les Thaïlandais apprennent que les gens vont payer beaucoup d'argent pour se nourrir, se baigner et jouer avec les éléphants et que cela peut être plus lucratif et plus populaire que d'offrir des promenades.

ENP a lancé un grand mouvement et maintenant, il y a beaucoup d'endroits autour de la Thaïlande où vous pouvez voir et jouer avec les éléphants de manière responsable! La marée est enfin en train de changer grâce à des touristes plus responsables socialement. Voici quelques autres endroits à visiter:

  • Fondation des amis de la faune de Thaïlande - Une visite d'une journée coûte 1 600 THB (48 USD) par personne et une visite d'une demi-journée est de 1 100 THB (33 USD) par personne. wfft.org, 108 Moo 6, Tambon Tha Mai Ruak, Amphoe Tha Yang, Chang Wat Phetchaburi.
  • Elephant Hills - Les visites durent de 2 à 4 jours et coûtent entre 12 580 et 25 790 THB (378 à 775 USD). elephanthills.com, +66 5200 1186, 170 Moo 7 Tambon Klong Sok, District de Panom, Suratthani.
  • Le projet Surin - Vous pouvez faire du bénévolat pour un maximum de huit semaines. Le prix est de 13 000 THB (390 USD) par semaine. surinproject.org, +66 84 482 1210, Ban Taklang, Surin.
  • Sanctuaire des éléphants de Boon Lotts - Le coût de la visite est de 6 000 THB (180 USD) par nuit, et les réservations doivent être effectuées à l'avance. blesele.org, 304 Mu 5, Baan Na Ton Jan, Tambon Baan Tuek, Si Satchanalai, Sukhothai.

Les camps d'éléphants ne sont pas encore partis. Ils ne seront pas pour très longtemps. Mais avec des touristes plus instruits et une incitation économique pour la population locale à mieux traiter les éléphants, nous espérons pouvoir réduire considérablement ces camps dans les prochaines années (et éventuellement les éliminer).

Donc, la prochaine fois que vous irez en Thaïlande, ne montez pas sur les éléphants. Si vous voulez voir un éléphant, visitez le parc naturel des éléphants ou un programme similaire et aidez à protéger ces incroyables créatures. Vous aurez une interaction plus étroite et plus personnelle avec les éléphants et vous vous en sortirez bien.

C'est un gagnant-gagnant pour toutes les personnes impliquées.

Logistique pour la visite du parc naturel des éléphants:

  • Vous pouvez faire une visite d'une journée pour 2 500 THB (75 USD) ou une visite d'une nuit pour 5 800 THB (174 USD). Vous pouvez également vous engager pour une semaine de bénévolat pour 12 000-15 000 THB (360-450 USD).
  • Ils viendront vous chercher à Chiang Mai! Vous roulerez dans une camionnette confortable. Le trajet dure environ 90 minutes.
  • Les repas sont inclus dans votre visite et les repas sont végétariens.
  • Si vous restez plus d'une journée, les clients séjournant la nuit dans des cabanes privées sont équipés de moustiquaires et d'une salle de bains attenante. Les volontaires séjournent dans des chambres doubles partagées avec une literie en moustiquaire et une salle de bains commune.

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